El impacto de la trata de esclavos atlántica en África (5): Reflexiones en torno a su estudio

Al repasar la literatura sobre el impacto de la trata se hacen patentes los efectos que esta tuvo en todos los ámbitos de las sociedades africanas, algunos de los cuales siguen siendo visibles hoy en día.

La trata arrebató a África gran parte de su población, y lo hizo de forma selectiva, utilizando a aquél sector de la población que resultaba más productivo. Esto se tradujo en una parálisis demográfica en las zonas productoras de esclavos, muchas de las cuales acabaron experimentando un neto retroceso. La selección por sexos derivó en una descompensación en el balance de mujeres y hombres, predominando las primeras en tierras africanas. Así se explicaría una parte del aumento de la poliginia en las regiones occidentales.

Por otra parte, la economía africana se transformó. Las exportaciones, antes basadas en especias y oro, pasaron a centrarse en la venta de personas. El beneficio económico alimentó la codicia de unas élites africanas que actuaron con miopía criminal y siendo incapaces de prever los efectos que sus políticas predadoras generarían en sus propias sociedades. Las rutas transaharianas perdieron importancia en favor del comercio atlántico; se produjo la victoria de las carabelas sobre las caravanas.

Los efectos económicos estuvieron relacionados con los políticos de manera estrecha. La aparición de estados productores de esclavos, que no esclavistas en su modo de producción, alimentó políticas que rompieron con la tradicional concepción de poder para abrazar una nueva fundamentada en la fuerza coercitiva y militar. Todo esto afectó ulteriormente a las sociedades envueltas en este clima de violencia que la caza y captura de personas había generado. Por lo tanto, los efectos políticos, que se derivaron a su vez de los económicos, acabaron repercutiendo profundamente en la vida de los africanos, acabando con las antiguas solidaridades y deformando las mentalidades.

Un acercamiento al impacto de la trata como el que hemos realizado dibuja a las claras un hecho bastante evidente: la relativa facilidad a la hora de encontrar literatura sobre los aspectos económicos y la inmensa dificultad para hallarla sobre elementos sociales e ideológicos. La explicación de este hecho es sencilla: lo económico puede llegar a ser mesurable mediante cálculos elaborados, mientras que lo social y mental pertenece a un ámbito más etéreo y difícil de estudiar desde la lejanía (temporal y espacial). De esta forma, gran parte de los historiadores anglosajones han incidido especialmente en las consecuencias político-económicas de la trata, haciendo hincapié en aspectos como la estratificación étnica y su papel en el debilitamiento del estado y, por ende, de las estructuras económicas de desarrollo. Aunque estos estudios son hoy en día los que centran las discusiones historiográficas, se elaboran de una manera fría y demasiado alejada de las sociedades que son objeto de su estudio. En definitiva, se podría acusar a muchos de estos autores (con algunas excepciones) de no esforzarse en comprender de manera efectiva a los africanos. Desde este punto de vista, es esencial partir desde el período clásico africano para comprender el impacto de la trata. Sin comprender este clasicismo -su funcionamiento político, económico, social e ideológico- no se podrán comprender los cambios traumáticos posteriores.

La Historia nos muestra que África se ha desarrollado de manera diferente al mundo occidental. El contacto con estos últimos introdujo unos cambios que aún hoy siguen perceptibles tal y como hemos visto en esta serie de entradas. Es por ello que debemos estudiar las sociedades africanas como lo que son: africanas, y no un remedo occidental. Sin entender este funcionamiento diferente no entenderemos por qué hoy en día las autoridades tradicionales de tipo clásico vuelven a ganar peso en tierras africanas como garantes de la buena marcha de la sociedad, alejándose de la corrupción que la trata negrera parece que inauguró o potenció.

Así, pese a las abundantes tesis y teorías sobre economía africana, se hace patente un desconocimiento de base que acaba soslayando problemáticas profundas y esenciales para explicar el desarrollo de los procesos históricos. Explicar la historia africana en términos occidentales significa caer en un error de bulto, tanto de apreciación como de reflexión. Las teorías sobre la división étnica provocada por la trata, por ejemplo, tienden a relativizarse si atendemos a la profunda diversidad étnica que ya existía en África en los albores del siglo XVI. Ya había enfrentamientos, alianzas y convivencias, pero se hacían en un marco totalmente distinto: el clásico. Una vez más, la comprensión del período clásico parece el elemento esencial para encarar nuevos estudios sobre el impacto de la trata en África. Estos esfuerzos deben llevarse a cabo para que el conocimiento sobre su historia vaya más allá de cálculos numéricos, que en muchos casos arrojan una luz muy necesaria, y alcance esferas menos conocidas como la social y la ideológica.

Bibliografía

Iniesta, F. (1983). Origen i formació dels estats del Sudan Occidental (s. VII-XVI). L’Avenç, 61, 486–499.
Iniesta, F. (2000). Emitai: estudios de historia africana. Barcelona: Bellaterra.
Iniesta, F., & Roca, A. (2001). África en la frontera occidental. In F. Iniesta & A. Roca (Eds.), África en la frontera Occidental. Madrid: Casa de África.
Manning, P. (1990). Slavery and African life: Occidental, Oriental and African Slave Trades. University of Wisconsin Press.

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One comment

  1. “El fantasma del rey Leopoldo” es un libro de Adam Hochschild acerca de la explotación del Estado Libre del Congo por parte de Leopoldo II de Bélgica. Describe con mucho detalle la exploracion y el exterminio de la poblacion, guiada principalmente por la industria de la goma. Es un libro excellente para quien quiera aprender parte de esa triste historia del continente africano.

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