Textiles en África Occidental (1). Siglos XI-XVI, las raíces de su producción y comercialización.

¿Un artículo sobre ropa en África en clave histórica? Sí, el tema parece aburrido y de escaso interés. Sin embargo, detrás de un tema que puede parecer tan anodino hay un trasfondo que vale la pena rescatar.

En este blog hemos incidido muchas veces en la historicidad de las sociedades africanas (¡por supuesto!). La historia africana no es un compartimiento estanco detenido en una fase perpetua de no-evolución. Como en todos los rincones del mundo, las sociedades africanas han ido avanzando en el eje cronológico de la historia. Eso no ha evitado que a menudo se hable de África como un continente aislado, una isla extraña y remota habitada por gente incomprensible. Sin embargo, las evidencias demuestran que África ha estado desde tiempos antiguos conectada con el resto del mundo. El asunto de los textiles, especialmente el algodón, es sólo una muestra más de ello. Si a esto le añadimos el componente dramático que su comercialización adquirió en relación al tráfico de esclavos, el tema empieza a tomar tintes interesantes. Y si, finalmente, mencionamos que la importación de textiles extranjeros, según el historiador nigeriano Joseph Inikori, afectó de manera negativa a las manufacturas africanas e interrumpió procesos de proto-industrialización, el tema ya parece tener una importancia clave en la historia del continente.

Pero África es de un tamaño ciclópeo y será mejor centrar el análisis en una sola región: África Occidental, la zona que se extiende desde Mauritania, como altura más septentrional, hasta Camerún. Dividiremos esta serie de artículos en diversas entradas. Aquí empieza la primera.

Las evidencias arqueológicas sobre el algodón en África occidental son escasas. Es por ello que no se conoce con exactitud cuándo se inició su cultivo. No obstante, existe un cierto consenso en situar el momento alrededor del siglo XI. Los centros de producción textil algodonera surgieron en al menos dos áreas del interior. El primer centro se localizó alrededor del alto Níger, del Gambia y del Senegal, extendiéndose hacia el límite con el desierto. El segundo centro surgió más al este, alrededor del lago Chad y el área de los primeros estados Hausa (mapa 1). Estos centros, surgidos alrededor del año 1000, siguieron desarrollándose en los siguientes cuatro siglos.

Mapa 1. Centros de producción textil algodonera en África Occidental, c. 1000-1500. Fuente: Kriger (2009, 108)

Las escasas evidencias arqueológicas concuerdan con lo escrito por viajeros árabes en la época, que mencionan la vestimenta de algodón de muchos ciudadanos del Sudán Occidental desde el siglo XI. Además, desde el siglo XIV ambas zonas fueron conocidas como áreas de prominente manufacturas textiles algodoneras. Es por ello que podemos decir que los tejidos de algodón fueron manufacturados y comercializados en África occidental durante toda la primera mitad del segundo milenio. Además, las fuentes árabes también mencionan que las piezas de algodón circulaban como moneda junto a los cowries, las cuentas, el cobre o la plata.

La producción se vio estimulada por el gran comercio transahariano que jalonaba los territorios controlados por los imperios clásicos africanos. Como señala el historiador nigeriano Joseph Inikori, estos grandes imperios contaban con ciudades famosas por su actividad comercial pero también por ser centros de saber islámico. En el caso del Imperio de Mali, gran parte de su riqueza provenía del comercio y por ello la seguridad de las rutas era asegurada eficazmente, tal y como constatan los viajeros árabes. Así, todo el desarrollo comercial y manufacturero tendió a producirse en la zona con más densidad de población: la curva del Níger, donde destacaron ciudades como Niani, Tombuctú, Jenné o Gao.

Se desarrolló dentro del África occidental un comercio que intercambiaba manufacturas (incluyendo tejidos de algodón), producidas en un lugar concreto, por productos agrícolas y otros bienes producidos en otros lugares (mapa 2). Un ejemplo claro de esto lo observamos en la Gold Coast (actual República de Ghana). Esta zona importaba manufacturas provenientes de la curva del Níger y de Hausaland, que a su vez habían llegado a esas zonas a través de los comerciantes del norte de África y del Medio Oriente, y exportaba oro y nueces de kola, ésta última muy apreciada al ser un estimulante que podían consumir los musulmanes. Se aprecia una división gradual entre las tareas que se desempeñaban en la Gold Coast y las diversas áreas manufactureras.

Mapa 2. Rutas del comercio interregional que unían la Gold Coast con el interior.Fuente: Bohaen (1999, 457)

 

Cuando los primeros navegantes y comerciantes europeos llegaron a las costas de África occidental, vieron que los textiles eran uno de los productos más apreciados y utilizados en los intercambios inter-africanos. De hecho, estos primeros europeos comerciaron en su mayoría con productos derivados de los recursos naturales de las zonas que frecuentaron, siguiendo el patrón existente antes de su llegada. Los mercaderes europeos debían conocer la situación en los mercados africanos para saber con qué productos podrían obtener mayores réditos al tratar con los jefes africanos y sus mercaderes.

Algunos textiles eran apreciados en determinados lugares porque no podían conseguirse en la zona. Por ejemplo, existía una ruta comercial que unía el sureste de Nigeria con la Gold Coast. Los europeos se articularon en gran parte sobre estas redes existentes. En palabras de Inikori, «los primeros comerciantes europeos operaron como transportistas en el comercio regional preexistente en textiles de algodón». Un ejemplo de ello es la factoría que los portugueses construyeron en el reino de Benin en 1487, donde compraban lo que los europeos llamaban “benin cotton cloth” y lo exportaban a la Gold Coast. Por lo tanto, los europeos no alteraron los patrones del comercio africano, sino que se articularon en ellos.

Por otra parte, Inikori ve en esta época evidencias de una forma de producción cuasi proto-industrial. Además, nos dice que:

La predominancia de productos africanos (oro, textiles de algodón, pimienta, marfil y otros) en los primeros dos siglos (de mitades del XV a mitades del XVI) de la empresa comercial europea en África Occidental reforzó el desarrollo del comercio a larga distancia, y también a escala local, el proceso de comercialización, y el crecimiento y expansión geográfica de la economía de mercado en África Occidental.

Inikori expone los siguientes efectos de este primer comercio entre europeos y africanos en la Gold Coast y nos dice que consecuencias similares pudieron darse en el resto de zonas de contacto comercial.

Evidencias en las investigaciones demuestran que el período de mitades del siglo XV hasta mitades del XVI estuvo caracterizado por el crecimiento de la población, el incremento en el número de centros urbanos y su tamaño, el movimiento de las manufacturas desde áreas rurales a ciudades, y la división del trabajo entre campo y ciudad

Un ejemplo de la adaptación a las formas de comercio preexistentes lo hallamos en las isla de Cabo Verde, donde los europeos explotaron la tecnología que allí se utilizaba e iniciaron un sistema de plantación que ayudó a aumentar la producción. Las manufacturas caboverdianas aumentaron la competencia en tierras continentales, cosa que estimuló tanto la producción como el propio comercio.

El hecho de que durante estas primeras décadas de comercio los africanos importaran pocos textiles procedentes de Inglaterra refuerza la tesis de que los europeos empezaron distribuyendo solo los tejidos africanos. Así, entre 1661 y 1668 los textiles constituyeron únicamente un 1,6 % del valor total de las importaciones desde Inglaterra en África occidental (tabla 1). En esa época, los africanos apreciaban más otros productos que pudieran servirles como moneda para los intercambios domésticos, como el cowrie, y el comercio con los europeos se hacía mediante trueque.

tabla1

Tabla 1. Importaciones desde Gran Bretaña en el Golfo de Biafra: 1661-93 (en libras esterlinas y porcentajes). Fuente: Inikori (2009, 102)

Durante estos años se produjo un aumento en la producción para el mercado y una expansión del comercio interno africano. Además, las limitadas importaciones de armas de fuego indican una relativa calma en las condiciones comerciales y en el contexto en el que se desarrollaban.

Sin embargo, a finales del siglo XVII la situación tomó un nuevo rumbo. Inikori señala dos cambios que fueron determinantes. El primero fue el rápido crecimiento de la demanda americana de mano de obra esclava, que cambió a su vez la demanda de los comerciantes europeos de productos a mano de obra esclava. El segundo, los europeos pasaron a dar manufacturas de consumo terminadas a cambio de esclavos, la cual cosa explica el predominio desde el siglo XVIII de las importaciones de textiles de algodón de India e Inglaterra.

Además, la trata de esclavos favoreció el desarrollo de un conjunto de cambios profundos en las sociedades africanas. Ferran Iniesta habla de un periodo de militarización en todos los ámbitos de la vida, de una violencia extrema marcada por el frenesí esclavista. Esto favoreció lo que algunos autores han llamado el “gun-slaves cycle” (el ciclo arma-esclavo). La demanda de armas de fuego se disparó, deviniendo de esta manera la otra gran importación de la época en África occidental. Además, fue en esta época cuando el trueque dio paso a un sistema de intercambio más regulado y cuando los tejidos, como moneda, pasaron a ser claves en la compra de esclavos. Hasta entonces su rol monetario se había ceñido a los intercambios domésticos a escala africana. La siguiente tabla ilustra todos estos cambios.

tabla2

Tabla 2. Importaciones desde Gran Bretaña en el Golfo de Biafra: 1701-90 (en libras esterlinas y porcentajes) Fuente: Inikori (2009, 103)

 

La importación de textiles en África occidental ganó mucho peso durante el siglo XVIII. En la siguiente entrada colocaremos el foco de atención en el origen, desarrollo y articulación de este comercio.

 

 

Bibliografía

Colleen E. Kriger, “‘Guinea Cloth’ Production and Consumption of Cotton Textiles in West Africa before and during the Atlantic Slave Trade,” en The Spinning World. A Global History of Cotton Textiles, 1200-1850, ed. by Giorgio Riello and Prasannan Parthasarathi (Oxford University Press, 2009).

Djibril Tamsir Niane, Le Soudan Occidental Au Temps Des Grands Empires: XIe-XVIe Siècles. (Paris: Présence Africaine, 1975).

Djibril Tamsir Niane, “Mali Y La Segunda Expansión Mandinga,” en Historia General de África: África entre los siglos XII y XVI, ed. by Djibril Tamsir Niane (Tecnos/UNESCO, 1985).

Djibril Tamsir Niane, Recherches Su l’Empire Du Mali Au Moyen Age (Paris: Présence Africaine, 1975).

Ferran Iniesta, “Origen I Formació Dels Estats Del Sudan Occidental (s. VII-XVI),” L’Avenç, 61 (1983), 486–499.

Ferran Iniesta, Kuma. Historia Del África Negra. (Barcelona: Bellaterra, 2007).

Joseph E. Inikori, “English versus Indian Cotton Textiles: The Impact of Imports on Cotton Textile Production in West Africa,” en How India Clothed the World. The World of South Asian Textiles, 1500-1850, ed. by Giorgio Riello and Roy Tirthankar (Leiden-Boston: Brill, 2009), p. 92

Paul Lovejoy, Transformations in Slavery. A History of Slavery in Africa (Cambridge, 1983).

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